75年前 全球首款超级计算机ENIAC问世

没有大张旗鼓,1946 年 2 月 15 日《纽约时报》头版只用了两栏小报道刊发了 ENIAC 的诞生,但它却是当代计算机革命的起源。在那篇报道中,此前机密的电子数值积分计算机 (ENIAC)向世人揭开了面纱,它是全球首台真空管、全电子、可编程的超级计算机。

虽然它并非是首台电子计算机,但它的基础设计更接近于现代计算机。ENIAC 耗资 50 亿美元(按照 2020 年美元价值换算,约合 720 万美元),重达 27 吨,呈 80 英尺(24 米)的正方 U 形,占地 1800 平方英尺(167 平方米),消耗 150 千瓦的电力为 18800 个无线电阀门或真空管供电。

虽然按照今天的性能标准,ENIAC 可能还不如袖珍计算器,但是在那个时代里面,它代表着计算速度上几个数量级的飞跃。1942 年,在美国陆军军械部和弹道研究实验室的支持下,宾夕法尼亚大学摩尔电气工程学院开始了它的生命,这是一个为美国加入第二次世界大战后正在开发的新火炮生产炮表项目的一部分。

ENIAC 由物理学家 John Mauchly 和电气工程师 J. Presper Eckert 在费城设计,ENIAC 背后的理念是由 Mauchly 在 1942 年提出的全电子计算机。当时正值二战期间,美军正在寻求计算导弹和其他军备的复杂轨迹的方法。Mauchly 的想法和陆军的需求很快就结合在一起,并促成了 ENIAC 的建造。不过 ENIAC 直到战后才完成。它重达 30 吨,装满了一个 30 乘 50 英尺的房间,在宾夕法尼亚大学进行组装和操作。

美国国家超级计算应用中心(NCSA)创始主任、加州大学圣地亚哥分校名誉教授 Larry Smarr 表示,“ENIAC 是超级计算道路上的一个重要里程碑。你可以肯定地说,它是第一台全真空管超级计算机”。

Smarr 说,当时之前一台引人注目的强大计算机是哈佛 Mark 1,但那台机器使用电磁继电器进行计算。ENIAC 的设计要求使用近 1.8 万个真空管来代替,这使得性能得到了极大的提高,他补充道。

ENIAC 是一台十进制计算机,在后来转向二进制计算之前,以小数进行计算,Smarr 说。这台机器是用正面的大量拨盘和绳索来编程的。这些拨盘被转动到不同的设置,电线从机器上的一个插座插到另一个插座,就像老式的电话接线员面板一样。

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