成本过高、需求难测?马斯克星链雄心面临两大挑战

美国当地时间周二,埃隆·马斯克(Elon Musk)预计将在世界移动通信大会(MWC)上披露有关 SpaceX 旗下卫星互联网宽带服务“星链”(Starlink)取得的最新进展。然而,这个雄心勃勃的项目正面临两大阻碍,即成本过高和需求难以预测。

诺基亚公司高管唐·乔伊斯(Don Joyce)目前正在加拿大偏远的湖边小屋家中办公。最近,他放弃了慢得令人绝望的电话线连网方式,转而使用 SpaceX 提供的星链卫星宽带服务。他说,尽管他需要花费 600 加元(约合 486 美元)购买星链连网硬件,每月的订阅费也高达 150 加元(约合 120 美元),但在上传视频或观看电影时,星链的速度却“快得让人眼花缭乱”。

不过,作为星链服务的测试客户,乔伊斯在使用微软 Teams 和 Zoom 时却遇到了问题。他说:“如果你住在城市里,而且有其他上网选择,那我不推荐你使用星链服务。但如果你住在偏僻的乡村,互联网服务也非常糟糕,那么星链绝对是你的首要选择。”对于马斯克来说,他的星联项目是否能取得成功,关键取决于到底有多少像乔伊斯这样的客户。

许多人都在关注星链的命运。熟悉该计划的人士表示,如果这项服务获得成功,它可能会大幅扩展全球宽带互联网的覆盖范围,连接特斯拉汽车,甚至为交易员和其他有特殊互联网需求的人提供全新的平台。但要实现这些目标,它必须首先避免之前类似卫星互联网项目的命运。马斯克去年表示:“如果不破产,那将是个巨大进步,这就是我们的目标。”

2020 年 10 月,SpaceX 旗下星链部门在美国启动了“总比没有好”(Better Than Nothing)Beta 测试计划,数据传输速度高达 150 Mbps,吸引了许多人试用。对该网络的早期评论褒贬不一,许多用户也抱怨始终困扰卫星互联网的问题,即容易受到恶劣天气影响。最近的热浪就引发了新的问题。

SpaceX 总裁格温·肖特维尔(Gwynne Shotwell)今年 4 月表示,要让网络变得更可靠,该公司“还有很多工作要做”。不过,随着发射更多的卫星和其他技术方面的改进,星链服务应该会得到改善。到目前为止,SpaceX 已经发射了超过 1700 颗重约 260 公斤的卫星,预计总数将超过 4 万颗。

尽管如此,建设星链网络所需的巨额成本依然令人望而生畏。马斯克曾表示,星链可以为不到5% 的互联网用户提供服务,但每年仍能产生 300 亿美元的收入。然而,批评者称这是马斯克一厢情愿的想法。

TMF Associates 总裁、分析师蒂姆·法拉尔(Tim Farrar)质问道:“在当前的高价位上,会有成千上万的用户吗?在世界上的大多数地方,如果你对别人说宽带服务每月要花费 100 美元,他们会表示难以置信。”

法拉尔说,在偏远地区可能也会有富人,“但这样的人并不多”。他表示,星链也将难以获得足够的产能来支持这种需求水平,尤其是在人们为观看视频而消费更多数据的情况下。这将意味着,“在卫星升级和增加更多卫星方面需要大量的额外支出”。

美国联邦通信委员会(FCC)为星链提供了近 9 亿美元的补贴,用于将互联网引入农村地区,这可能会缓解高额定价问题。SpaceX 副总裁乔纳森·霍菲勒(Jonathan Hofeller)表示,新冠肺炎疫情凸显了在全球任何地方“接入高质量互联网”的必要性。

更重要的是,SpaceX 表示该公司可以通过自己生产卫星天线和卫星来降低成本。据知情人士透露,SpaceX 已经从芯片制造商博通、高通等公司聘请了工程师来设计自己的通信芯片,这种做法与特斯拉的做法类似。

肖特维尔今年 4 月表示,SpaceX 已经将卫星天线成本从 3000 美元降低了一半以上,预计在未来一到两年内,成本将降至几百美元左右。马斯克去年在推特上写道:“降低星链卫星天线成本听起来可能平淡无奇,但实际上这是我们面临的最困难技术挑战。”

星链还受益于 SpaceX 的低成本发射能力。星链的前销售总监米沙·莱博维奇(Misha Leybovich)说:“当你拥有了技术堆栈中的一部分时,你就可以负担得起的成本做技术上真正复杂的事情。”

不过,竞争肯定会很激烈。亚马逊子公司 Kuiper 有个直接与星链竞争的项目,而最近受到英国政府和印度 Bharti 集团援助的 OneWeb 也发誓要加入竞争。与此同时,地面电信提供商正在竞相部署高速 5G 宽带服务。

无线和地面宽带的迅速普及,加上高昂的价格,是扼杀之前低地球轨道卫星互联网项目的重要因素。摩托罗拉投资的铱星通信公司在投入数十亿美元后破产,而微软联合创始人比尔·盖茨(Bill Gates)投资的 Teldesic 也遭遇了类似的命运。

铱星通信公司首席执行官马修·戴奇(Matthew Desch)表示,SpaceX、亚马逊和其他许多公司已经“掀起了一场相当激烈的竞争,没有人绝对确定是否有足够大的市场”。 (小小)

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